Une équipe de chercheurs de l’Université de Coimbra (UC) a développé un dispositif innovant qui convertit l’énergie stockée dans les vagues océaniques en énergie électrique. L’invention est déjà brevetée au niveau international, écrit l’UC.

Le dispositif, appelé REEFS (Énergie électrique renouvelable de la mer), est le résultat de 8 années de recherche menées au Laboratoire d’hydraulique, des ressources en eau et de l’environnement du Département de génie civil de la Faculté des sciences et de la technologie de l’Université de Coimbra. (FCTUC).

Adaptable à la mer

Ce convertisseur d’énergie houlomotrice développé à l’UC est un dispositif côtier modulaire totalement immergé, invisible à la surface de la mer. Il est soutenu par des piliers et le reste du fond de la mer est libre pour toutes sortes de processus marins, explique le chef de projet, José Lopes de Almeida.

Voici une vidéo en anglais parlant de ce type de convertisseur :

D’autre part, ajoute-t-il, c’est un dispositif qui cherche à utiliser les technologies existantes, à savoir les turbines à très basse chute qui sont appliquées dans les mini-centrales hydroélectriques et qui sont récemment devenues commercialement compétitives. Il est possible d’adapter cette technologie à la mer et de s’en servir pour profiter des dénivellations créées par les vagues, souvent hautes de 1 à 5 mètres sur nos côtes occidentales.

Réduire l’érosion côtière

Almeida ajoute en outre que, fondamentalement, ce que fait l’appareil est de transformer le mouvement alternatif des vagues de la mer en un flux continu d’eau à l’intérieur du convertisseur REEFS. Ce flux, créé entre la crête et le creux des vagues, peut être utilisé pour entraîner les mini-turbines hydroélectriques à très faible chute, ce qui représente un saut technologique considérable, car ils n’ont pas besoin de développer une technologie à partir de zéro, ils peuvent adapter une technologie hydroélectrique existante.

De plus, cette technologie contribue à réduire l’érosion côtière car elle peut agir comme un récif artificiel, incitant les vagues à déferler à un stade précoce et ainsi retirer une partie de leur énergie avant qu’elles n’atteignent le rivage.

Alternative énergétique

José Lopes de Almeida souligne que la recherche dans ce domaine est particulièrement pertinente aujourd’hui compte tenu de la situation internationale actuelle causée par la guerre en Ukraine. La situation actuelle attire l’attention sur l’extraordinaire vulnérabilité de l’Europe par rapport à sa dépendance énergétique. Par exemple, dans le cas du Portugal, le pays importe encore aujourd’hui environ 2/3 de ses ressources énergétiques. Par conséquent, regarder les ressources marines endogènes et chercher à les utiliser, en créant de la valeur pour l’économie, est un défi nécessaire, en particulier au Portugal, car c’est un pays qui a un littoral assez étendu par rapport à sa zone territoriale.

Cependant, pour que cette solution technologique arrive sur le marché, de nouvelles études et tests sont encore nécessaires, précise le coordinateur du projet : le concept a déjà fait ses preuves. Ils ont montré en laboratoire la transformation de toute la chaîne, de la vague à la production d’électricité. Cependant, pour atteindre la phase commerciale, le dispositif doit être optimisé et testé à des échelles successivement plus grandes jusqu’à ce qu’ils installent un projet pilote en mer, et ce n’est qu’ensuite qu’ils puissent passer à la phase de commercialisation de la technologie.

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